Ciudad de México. Seabiscuit, el Secretariado y todos los perros que jalan un arado tenían cinco dedos en cada pie, dice un estudio publicado el miércoles que pisa fuerte sobre la idea de que los caballos modernos solo tienen un dedo del pie.

Los científicos han supuesto durante mucho tiempo que los caballos, las cebras y otros equinos perdieron gradualmente sus dígitos a lo largo de millones de años de evolución hasta que todo lo que quedaba -simplemente entre los mamíferos- era un gran dedo medio del pie que terminaba en un casco.

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Esa suposición es, al menos en parte, incorrecta, según el estudio, publicado en la revista Royal Society Open Science.

“Proporcionamos evidencia de que los dígitos ‘desaparecidos’ de hecho aún están presentes”, dijo a la AFP el autor principal Nikos Solounias, profesor del Instituto de Tecnología de Nueva York.

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“Los cinco dígitos se han fusionado para formar la pata delantera compacta con cascos que conocemos hoy”, dijo, comparándolo con un tulipán que nunca se abre.

Los dedos fantasmas no son visibles a simple vista, pero un examen de huesos, fósiles y arterias en embriones reveló rastros de los dedos de los pies que se pensaba habían desaparecido con el tiempo, dijo a la AFP.

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Los científicos coinciden en que los humanos, los caballos y otros mamíferos son descendientes de un antepasado común y distante con cinco dedos por extremidad.

Pero cuando los bosques subtropicales cedieron hace unos 35 millones de años a las sabanas con un suelo duro y compacto, la anatomía de los caballos achaparrados, de tres y cuatro dedos se adaptó.

“Las pezuñas y las largas patas ayudaron a los caballos a correr más lejos y más rápido en la pradera abierta, ayudándoles a huir de los depredadores y encontrar hierba fresca para el pastoreo”, explicó el Museo Americano de Historia Natural.

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Hace unos nueve millones de años, los buscadores de bosques equinos habían cedido el paso a los herbívoros, cuyo dígito central se había transformado en un hueso largo sobre el casco, conocido como metacarpiano.

Algunos científicos reconocen que las pequeñas férulas en los bordes exteriores del metacarpo en los caballos modernos son restos del segundo y cuarto dígitos, pero argumentan que el equivalente al dedo meñique y los dedos pulgares n. ° 1 y n. ° 5 han desaparecido por completo.

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Pero una mirada más cercana a la estructura ósea en los caballos modernos reveló crestas en la parte posterior de las férulas correspondientes a estos dedos más externos, argumentó el estudio.

Los investigadores también rastrearon la metamorfosis gradual de extremidades equinas durante más de 55 millones de años de evolución, mostrando que los dígitos se habían fusionado.

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Aún más revelador, las disecciones de caballos adultos y fetales descubrieron una red neurovascular consistente con cinco dígitos, no uno.